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Cómo el «blockchain» puede modernizar el sector de la fabricación

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El denominado «blockchain» es uno de esos términos tecnológicos que atrae mucha atención, revuelo y oportunidades de financiación. Te lo contamos en este post.

El «blockchain», que es la base de datos de código abierto descentralizada responsable de la criptomoneda bitcoin, permite registrar transacciones entre dos partes de forma permanente y verificable, lo que proporciona un registro imborrable y casi en tiempo real que se replica entre los participantes.

Una buena forma de visualizar el «blockchain» consiste en compararla con un software como Google Docs. Con Google Docs, varios usuarios pueden acceder de forma simultánea a un documento único y editarlo.

Con la tecnología «blockchain» tienes una base de datos distribuida, un conjunto de datos replicado en varias ubicaciones. A diferencia de Google Docs, solo puedes añadir información a la base de datos, pero no modificar las entradas anteriores.

En lugar de tener un documento de Google al que pueden acceder varios usuarios, el «blockchain» es donde tendrías varios documentos de Google replicados en muchos servidores, donde las incorporaciones a un documento autentican y actualizan automáticamente los demás.

¿Por qué el «blockchain» es importante para las empresas?

  • La tecnología «blockchain» tiene el potencial de ayudar a cualquier sector que gestione datos de transacciones. Las transacciones, especialmente en sectores como las finanzas, pueden ser complejas y laboriosas. El «blockchain» puede sustituir este paradigma con una alternativa transparente, verificable y no manipulable.
  • La tecnología «blockchain» consiste en una base de datos almacenada en varias ubicaciones que puede mantener un número creciente de registros (o bloques) que incluyen una marca de tiempo y están vinculados con bloques anteriores de una forma que no puede deshacerse. Es un método para registrar datos, cualquier información cuya existencia sea necesario registrar y verificar. Una vez registrado, los datos no pueden cambiarse, solo pueden añadirse nuevos, y actualizarlos en toda la red.

El Dr. David Galindo, profesor titular en la Universidad de Birmingham y experto en criptografía, lo explica en términos sencillos para The Guardian:

“El blockchain tiene el potencial de sustituir a los intermediarios que existen actualmente en muchos sectores para proporcionar transparencia y responsabilidad, como a los bancos para transacciones financieras, a las universidades para verificar certificados académicos o a las productoras musicales para pagar a los compositores”.

Empresas como Airbus y Daimler AG se han unido en grupos de colaboración como el proyecto Hyperledger, un grupo de colaboración de código abierto establecido para realizar avances en la tecnología de «blockchain» en distintos sectores, trabajando con empresas como IBM.

¿Por qué el «blockchain» es importante para los fabricantes?

Para los fabricantes, buena parte de la atención que se presta al «blockchain» se centra en cómo puede aplicarse a las cadenas de suministro. En la fabricación moderna es posible que la cadena de suministro se extienda por numerosas organizaciones y países, lo que puede dificultar localizar eventos individuales o encontrar soluciones para mejorar la eficiencia.

La mayor parte de la información empresarial se transmite por una cadena de suministro caracterizada por una comunicación en la que la taxonomía de datos brilla por su ausencia, como tampoco existe una manera uniforme de registrar, almacenar e intercambiar datos.

El «blockchain» tiene el potencial de crear cadenas de suministro más inteligentes y seguras, que permiten hacer el seguimiento de un producto usando una pista de auditoría clara y sólida, con visibilidad en tiempo real.

Por ejemplo, podrías hacer un seguimiento de materiales y determinar dónde han llegado, quién los ha recibido y gestionado, y también cómo y cuándo han pasado a la siguiente etapa. Todo ello quedaría registrado como «blockchain blocks».

Greg Cline, jefe de investigación de las prácticas de ingeniería, innovación de productos y fabricación de Aberdeen Group, explica lo siguiente:

“Muchos fabricantes se muestran particularmente entusiastas por la capacidad potencial del blockchain de verificar el movimiento de mercancías a través de la cadena de suministro de fabricación».

 

“La naturaleza, especialmente transaccional y con frecuencia dividida en varios pasos de los servicios de procesos empresariales, implica que las aplicaciones potenciales del blockchain en fabricación son considerables”.

Estas son algunas de las oportunidades asociadas con la visibilidad de la cadena de suministro.

  • La tecnología «blockchain» puede utilizarse junto con aplicaciones o incluso con Inteligencia Artificial (IA) o el Internet de las Cosas (IoT). En lugar de perderte entre toneladas de papel, la información sobre la ubicación y el origen de un producto estará disponible con extrema rapidez. Incluso puedes identificar piezas o materiales defectuosos y obtener los mejores.
  • La tecnología «blockchain» tiene el potencial de automatizar los procesos de pago mediante contratos inteligentes, donde los pagos se activan como envíos de productos. Así se elimina la posibilidad de transparencia y facturas perdidas.
  • El «blockchain» podría proporcionar más información a los compradores al por mayor que trabajan con varios fabricantes y etapas de procesamiento, al ofrecer visibilidad y datos verificables sobre lo que están comprando, dónde lo están comprando y cuánto están pagando.

Greg comenta que las organizaciones se sienten impulsadas a actuar, al considerar que el «blockchain» puede reducir la presión que suponen la conformidad, la trazabilidad y la seguridad. En el gráfico siguiente se muestran los elementos de presión comercial que los fabricantes creen que el «blockchain» podría abordar.

Los fabricantes creen que esta tecnología tiene el potencial de respaldar la trazabilidad, la gestión de registros, la automatización de las cadenas de suministro y las aplicaciones de pago en el sector de la fabricación.

La forma en que el «blockchain» podría apoyar la trazabilidad es un elemento clave. La trazabilidad reduce el riesgo comercial, ya que es un componente vital para hacer el seguimiento de los productos industrializados y garantizar la conformidad con las normativas actuales y futuras.

Greg afirma que:

“Todas las empresas están muy interesadas en evitar los altos costes asociados con la falta de conformidad de los productos. Es necesario tener la capacidad de retirar productos con rapidez, tanto para evitar estos costes como para prevenir interrupciones en la cadena de suministro. Durante la próxima década, el blockchain será decisivo en todas estas áreas”.

Los fabricantes estiman que una cadena de suministro mejorada con esta tecnología puede apoyar mejor la trazabilidad y la transparencia, tanto con los socios como con los proveedores. También consideran que el «blockchain» podría mejorar la trazabilidad del envío de los productos para los consumidores.

«Blockchain» para distribuidores, y para los sectores farmacéutico y de alimentación y bebidas

  1. Las grandes empresas ya han visto el potencial del «blockchain» en la cadena de suministro y la logística. El gigante de la transformación global Maersk, por ejemplo, colabora con IBM para desarrollar tecnología «blockchain» que pueda realizar el seguimiento de millones de contenedores de envío por todo el mundo en una cadena de suministro integral y digital.
  2. Esta tecnología puede proporcionar a entidades como expedidores, transportistas y autoridades aduaneras una visibilidad integral basada en su nivel de permisos. De este modo podrían ver el progreso de las mercancías e identificar si los contenedores están en tránsito. Este tipo de sistema reduciría el tiempo dedicado a tránsito y envío, mejorar la gestión de inventarios y reducir los costes.
  3. La trazabilidad que ofrece podría ser realmente útil en la fabricación de alimentos y bebidas, ya que podría ser una buena forma de controlar la conformidad. Por ejemplo, las empresas en EE. UU. están obligados a cumplir la ley de modernización de la seguridad alimentaria.
  4. El seguimiento de los alimentos podrá realizarse a través de la cadena de suministro completa, desde el envío inicial, fábrica, distribuidor y tienda, con un estado digital registrado mediante «blockchain» en cada control.
  5. Este tipo de sistema permitiría a las empresas acceder a información rastreable en cuestión de segundos. Por ejemplo, en caso de una intoxicación alimentaria, el minorista podría recuperar los productos afectados y retirarlos de las tiendas.
  6. Además, podría utilizarse en el sector farmacéutico, especialmente en el ámbito de la conformidad y la seguridad de las cadenas de suministro, apoyando los esfuerzos para evitar las falsificaciones de fármacos.
  7. En EE. UU., la ley de seguridad de la cadena de suministro de medicamentos (DSCSA) exige que el sector farmacéutico cuente con un sistema para rastrear las recetas por toda la cadena de suministro, y el «blockchain» podría ser la solución idónea.

«Blockchain» para las operaciones industriales cotidianas

Según Greg, “También podría ser especialmente útil en las operaciones industriales cotidianas, como la gestión de recursos y la minimización de los tiempos de inactividad».

“Imaginamos a fabricantes implantando la tecnología blockchain entre su sistema ERP y los proveedores de repuestos, lo que permitiría a máquinas conectadas al IoT realizar con seguridad pedidos de repuestos que llegarían en el momento preciso para que un ingeniero los instalara”.

 

“Si esto se combina con el análisis predictivo y prescriptivo, la tecnología blockchain impulsada por el IoT podría llegar a convertirse en el modo infalible y más automatizado de mantener la fábrica en marcha”.

Podría además respaldar la organización distribuida de la fabricación, lo que hace posible el uso de métodos como la impresión 3D. Es ahí donde los fabricantes diseñan y crean productos nuevos, cuyos archivos de diseño envían a una instalación de fabricación que pueden “alquilar” cómo y cuándo la necesiten.

Este sistema podría ayudar con la implantación de este tipo de fabricación 3D, ya que ofrece una integridad de bajo coste, distribuida y asegurada en relación con los contratos, historiales de productos y procesos de producción.

Otro aspecto en el que podría respaldar la fabricación es la gestión de registros y la protección de la propiedad intelectual. Así, podría utilizarse como un depósito digital que podría proporcionar un registro de la propiedad intelectual.

¿Cómo pueden prepararse los fabricantes?

  • Los fabricantes están convencidos de que el «blockchain» puede aportar valor empresarial mediante la eficiencia operativa, lo que generaría un crecimiento de los ingresos y de la rentabilidad. Por ejemplo, la mejora de la visibilidad de la cadena de suministro ofrecería un mejor servicio al cliente, aceleraría las transacciones financieras, y la seguridad de esta tecnología mejoraría la gestión de registros y datos.
  • ¿Pero está la tecnología «blockchain» preparada para su uso por parte de fabricantes que trabajan con varios proveedores en cadenas de suministro distribuidas globales? Todavía hay algunos problemas por superar.
  • Por ejemplo, el seguimiento de mercancías físicas es bastante distinto al de las transacciones financieras, y existe la complejidad añadida de la conversión de las materias primas en mercancías que deben distribuirse a los mercados, por no hablar de las pruebas y el control de calidad.
  • Aun así, su rentabilidad es lo suficientemente atractiva como para incentivar la solución de los problemas asociados con su implementación, especialmente con el aumento de la inversión en el sector tecnofinanciero.
  • La prioridad principal de las empresas expertas es encontrar personal de TI competente para gestionar esta tecnología, aunque contar con la gobernanza y los procedimientos adecuados el «blockchain» también es una cuestión importante.
  • Otro aspecto que debe tenerse en cuenta es la necesidad de disponer de un marco normativo internacional para el «blockchain» y el establecimiento de normas técnicas internacionales.
  • También es muy importante que exista un argumento comercial claro para su uso en la fabricación, y un modelo empresarial que pueda reproducirse.
  • En vez de desarrollar sus propios sistemas «blockchain» y ejecutar aplicaciones a partir de ellos, las empresas deben concentrarse en utilizarlo para aportar valor empresarial en los problemas de fabricación habituales. Es ahí donde el “blockchain-as-a-service”  en la nube podría encajar bien.

Aberdeen Group recomienda a las empresas que quieran implantar la tecnología de «blockchain» que exploren tres áreas al mejorar los procesos de la cadena de suministro y la fabricación, a saber:

  • Proyectos prácticos de cadena de bloques predefinidos y soluciones listas para implementar
  • Tecnología «blockchain» integrada en aplicaciones existentes
  • Aplicaciones de «blockchain» de fabricación sencillas de incorporar para los socios de suministro de fabricación

Es un ejemplo especialmente interesante de innovación empresarial que debe superar una serie de retos, ya que se trata de una forma muy distinta de hacer las cosas. Pero a medida que cada vez más fabricantes se someten a la transformación empresarial digital, sin duda es una tecnología a la que deberían prestar mucha atención.

Fuente: Blockchain in Manufacturing, Aberdeen Group

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